Viajar a Georgia: montañas, monasterios y vino

Viajar a Georgia

Al viajar a Georgia te encontrarás con impresionantes montañas, deliciosos vinos y comida (¡es un paraíso vegetariano!), y una interesante historia… ¡Qué combinación más maravillosa! ¡Georgia es, por lejos, mi país favorito en el Cáucaso! No puedo creer que aún sea un destino no turístico. ¡Hazte un favor y visítalo antes de que todos los demás comiencen a hacerlo!

Después de un poco placentero encuentro con los oficiales de control fronterizo al salir de Azerbaiyán, entrar a Georgia fue un soplo de aire fresco. El oficial me dijo buenos días (suena obvio, ¿cierto? Bueno, parece que no es así en todas partes) y le entregué mi pasaporte. Me miró y tomó su teléfono, probablemente para verificar si necesitaba una visa. O sea, ¿cuántos chilenos cruzan la frontera por tierra en el cruce de Balakan-Lagodeji? Después de 20 segundos, estampó mi pasaporte y me dijo «bienvenida a Georgia«. ¡Ya estaba predispuesta a que me gustaría el país!

El camino a Signagi, en la región de Kajetia, es hermoso. Puedes ver las parras en los patios de las casas. Solo unos pocos kilómetros y ya ves que estás en el país del vino. ¡Qué bienvenida!

Como habrás leído en mi publicación sobre Azerbaiyán, tomé una marshrutka que se dirigía a Tiflis, pero pregunté si se detenía en Signagi. Me dijeron que sí. Aún así el conductor me dejó en medio de la carretera, a 8.5 km con 500 metros de ascenso para llegar al pueblo. Maps.me dijo que me tomaría 3 horas y 8 minutos. Caminé un rato, disfrutando de las curvas cerradas del camino, liberando mi ira, disfrutando estar rodeada de naturaleza. Afortunadamente, un auto pasó y me llevó (¡primera vez que hacía dedo sola!). Fue lo suficientemente amable como para llevarme casi hasta la puerta de mi hostal. ¡A esta altura ya estaba enamorada de Georgia!

Signagi

El camino fue increíble. Las cumbres nevadas en la distancia, la lenta subida a esta encantadora ciudad en la cima de una colina, las torres a lo largo del camino … todo era pintoresco. ¡El pueblo en sí es tan lindo! Me sentía como en Toscana, si los Alpes estuvieran más cerca, y con un vino mucho más barato (aunque excelente). Todas las personas con las que interactué fueron genuinamente agradables. La señora de mi hostal me ofreció té cuando llegué. Le dije gracias, pero que quería salir a tomar una copa de vino. Ella me dijo que me sentara y me trajo vino y queso caseros, ¡y estaban buenísimos!

Con energía y una sonrisa en mi rostro, salí a pasear por el casco antiguo. Las vistas del valle que lo rodea y de las montañas del Cáucaso en la distancia son impresionantes. La mejor parte es que puedes verlos caminando alrededor de las paredes que solían rodear la ciudad. Más tarde fui a a Pheasant’s Tears y disfruté de algo de comida y de una degustación de 4 vinos + chacha. Genial primer día en un nuevo país, ¿cierto?

Sighnaghi, Georgia
Sighnaghi, Georgia


Al día siguiente estaba lista para ir al monasterio de Bodbe. Un chico de Kazajstán que estaba en la misma habitación me preguntó si podía ir conmigo. Así que partimos la caminata de unos pocos kilómetros.

No está permitido tomar fotos dentro del monasterio, lo que en realidad es algo bueno. Te obliga a mirar directamente a los detalles. ¡Y hay tantos! Relieves y pinturas ortodoxas, pequeñas velas encendidas en gradas llenas de arena, la expulsión de Adán y Eva del cielo decorando el techo…

Además del hermoso monasterio y las impresionantes vistas, hay un camino empinado pero hermoso que te lleva al manantial de Santa Ninó. La simplicidad de tener una hoja conduciendo el agua le da a este lugar un ambiente realmente especial.

Bodbe Monastery, Kakheti, Georgia
St. Nino spring, Kakheti, Georgia


De vuelta en Signagi fui al museo del vino. No es un gran museo, pero el lugar es acogedor y el chico que lo dirige es eficiente y amable. Me guió a través del proceso de vinificación tradicional georgiano, me dio una degustación de variedades tradicionales y algunas más según mi gusto personal. Toda mi aprobación al Saperavi Qvevri de Kvareli –con un precio de menos de 15€ la botella, es mejor que la mayoría de los vinos europeos clásicos en ese mismo rango.

Tiflis

La región de Kajetia es hermosa, pero ya estaba lista para conocer la capital del país, así que me subí a otra marshrutka más (6 lari, 1 hora y 45 minutos –compra el ticket temprano en la mañana para asegurarte de que tengas un asiento en la tarde, ya que mucha gente va a Signagi como una excursión por el día).

La arquitectura de Tiflis es una delicia, una mezcla ecléctica de estructuras medievales, neoclásicas, Art Nouveau, soviéticas y modernistas. Como esta es mi primera vez en Georgia, no puedo comparar el Tiflis de hoy con lo que era antes de la Revolución de las Rosas (la revuelta que en 2003 derrocó al gobierno del post-soviético Shevardnadze), pero escuché que han habido montones de mejoras. De todos modos, pude ver capas, lo que inmediatamente hizo que me gustara la ciudad. Nada es estilo en-tu-cara. Todo combina bien. Desde la fortaleza Narikala del siglo IV, pasando por las omnipresentes iglesias ortodoxas, y la arquitectura moderna del Puente de la Paz, hasta la vibra hipster de los lindos y pequeños cafés, Tiflis te mostrará un aspecto diferente de su personalidad en cada rincón.

Puede parecer una larga caminata, pero te aconsejo que no tomes el teleférico y camines hacia la fortaleza de Narikala. Podrás pasear por la Ciudad Vieja y sentir la vibra de Tiflis. Comienza temprano para evitar las multitudes que traen los buses turísticos y el teleférico. Tómate tu tiempo para explorar la fortaleza, disfrutar de las impresionantes vistas de la ciudad desde arriba, visitar a la Madre Georgia, relajarse en el Jardín Botánico y caminar de regreso a través de la Mezquita y los baños.

Narikala fortress, Tbilisi, Georgia
Mother Georgia, Tbilisi, Georgia
Tbilisi, Georgia


Yo quería chequear la mayoría de los landmarks, así que me fui a la Plaza de Europa, subí a la Catedral de la Santísima Trinidad, pasé por el Palacio Presidencial, crucé el Puente de la Paz hasta el parque Rike, vi la Torre del Reloj y el ángel marcando otra hora haciendo sonar una campanita, caminé hasta la Galería 27 y me di el tiempo de perderme en el casco antiguo. Terminé el día comiendo Khinkali (¡este país es el paraíso vegetariano!) y una copa o tres de vino. Después de caminar más de 20 km, me los merecía.

El vino y la comida

Cuando los georgianos beben vino, el brindis es realmente importante. Primero debes brindar por Dios, luego por el país y luego por aquellos que ya no están con nosotros. Luego, cada vez que quiera tomar un sorbo, debe brindar por algo más. ¡Prepárate! Además, escuchará esta historia varias veces: cuando Dios estaba entregando la tierra a todas las naciones, los georgianos estaban demasiado ocupados bebiendo para escuchar el llamado de Dios. Entonces él entregó todo a todos los demás países. Cuando llegaron los georgianos, pidieron lo que quedara. Dios dijo que no había nada. Explicaron que estaban bebiendo en su honor con sus familias y amigos. Dios pensó que los georgianos eran tan amables y hospitalarios que decidió darles la mejor tierra, la que había guardado para él mismo. Por eso Georgia es el mejor país del mundo.

En cuanto a la comida, prueba el khinkali (bolas de masa rellenas, mis favoritas son las champiñones, pero también las hacen con queso y papas, bueno, y con carne), khachapuri (un pan redondo relleno de queso, aunque tienen otras versiones, la más sabrosa se llama lobiani, que se rellena con pasta de porotos), nigvziani badrijani (berenjenas grilladas rellenas de pasta de nueces), pkhali (pasta hecha de espinacas o beterraga) y lobio (porotos con hierbas y especias cocinadas en un pocillo de greda). Lo que no pude entender es el churchkhela, el snickers georgiano. Verás esto en todas partes sin entender qué demonios es. Cuelgan nueces en una cuerda y las cubren con lo que llaman caramelo de jugo de uva. Hay muchas otras versiones, como con jugo de granada o miel. Este «caramelo» es una capa masticable, parecida a la cera. Probé 3 diferentes. Terminé rescatando las nueces del «caramelo» y desechando las sobras. Georgianos, tienen una comida y vino INCREÍBLES, ¿cómo pueden fallar tan miserablemente con el postre?

Georgian food


Paseos por el día desde Tiflis

Monasterio de Davit Gareji

El Monasterio de Davit Gareji era una de los lugares que más quería visitar en Georgia. La forma más económica y conveniente de llegar es tomar un bus desde la plaza Pushkin (al lado de la plaza de la Libertad). Te costará 30 lari, pero obtienes un pasaje ida y vuelta, con 2 horas y 45 minutos para explorar los monasterios, además de una parada para cenar en el pueblo de Udabno.

Este monasterio es todo un espectáculo en sí mismo, pero el paisaje que lo rodea se lleva el premio. ¡Es impresionante! Literalmente porque tienes que subir una montaña, y figurativamente porque Davit Gareji no podría haber encontrado un mejor lugar para establecer su lugar de culto cuando llegó al área para difundir el cristianismo en el siglo VI. Si visitas durante la primavera, disfrutarás de verdes colinas, que contrastan perfectamente con colinas del frente –más pequeñas y con diferentes tonos de rojo.

La mayoría de la gente sube solo hasta Lavra. Es una vista impresionante, así que no los culpo por querer pasar su estadía mirando los monasterios de las cuevas. Pero recomiendo absolutamente hacer el esfuerzo de seguir subiendo. Tendrás una increíble vista de las llanuras verdes de Azerbaiyán (bueno, verde si vas en primavera). Camina a lo largo de los postes que marcan la frontera, cruzando de un lado a otro a medida que te acercas a las cuevas de Udabno. La cresta de la montaña es la frontera entre los países, por lo que verás intimidantes soldados armados de ambos lados. Un simple gamarjoba/salam (‘hola’ en georgiano o azerí, ¡elige el correcto!) hará que te sonrían. Sigue subiendo a la cima, donde hay una bandera georgiana. Las vistas son simplemente impresionantes. Continúa el mismo camino hacia abajo para pasar por las Lágrimas de Davit, una cueva con un manantial que está cerrado para los visitantes, pero que es la mejor locación para tomar fotos de Lavra. Cuando vuelvas al estacionamiento, verás la tienda de la iglesia, donde puedes comprar vino hecho por los monjes que vieron una oportunidad de negocio y la aprovecharon.

Davit Gareji monastery, Georgia
Davit Gareji monastery, Georgia
Davit Gareji monastery, Georgia
Davit Gareji monastery, Georgia - Azerbaijan border


Mtsjeta (medio día)

Mtsjeta es una ciudad linda, pero super turística. Se supone que es el centro de la espiritualidad en Georgia, donde se encuentran los dos templos más sagrados del país. No me malinterpreten, son impresionantes y puedo entender la importancia histórica y artística. También puedo respetar cómo los ortodoxos se sienten atraídos por ellos. Pero hay más tiendas de souvenirs y restaurantes que cualquier vibra de Dios. Incluso hay un monje en la entrada de la ciudad, donde hay un estacionamiento para los buses turísticos, tocando una campana y vendiendo CDs.

Visita la catedral de Svetitsjoveli del siglo XI y el monasterio de Jvari del siglo VI, anda a la Antigua Taberna (Old Taverna) para comer su famoso y delicioso lobio, y escapa antes de que llegue el próximo bus.

* Hay marshrutkas cada 15 minutos desde y hacia Tiflis por solo 1 lari. En Mtsjeta necesitarás un taxi para subir a Jvari, que te debería costar unos 20 lari ida y vuelta, incluido tiempo de espera (¡encuentra otros viajeros para dividir el costo!). En la oficina de turismo me dijeron que no puedes subir caminando, pero lamento no haberlo intentado. Aunque no hay un camino marcado, debería ser bastante sencillo. ¡La próxima vez!

Svetitskhoveli Cathedral, Mtskheta, Georgia


Las Crónicas de Georgia (2-3 horas)

La biblia de los viaje me falló. Busqué y busqué en mi Lonely Planet referencias a las Crónicas de Georgia y nada. Estoy feliz de ser una nerd y siempre investigar mucho antes de ir a cualquier lugar nuevo, porque este es un monumento imperdible. Toma el metro hasta la estación Grmagele y luego el bus N° 60 a las afueras del metro, en el mismo lado de la calle. Te dejará casi en la entrada de esta impresionante estructura de bronce y cobre, creada por el escultor Zurab Tsereteli, que consta de 16 columnas. Cada columna de 30 metros de altura tiene tres partes: eventos históricos en la parte superior, reyes y reinas georgianos y otras figuras importantes en el medio, e historias de la Biblia en la parte inferior. Miradas desde arriba, las columnas tienen la forma de una cruz.

Chronicles of Georgia, Tbilisi, Georgia


Gori y Uplistsije

No fui a estos lugares, pero decidí mencionarlos porque son un viaje por el día muy popular desde Tiflis. Gori es la ciudad natal de Joseph Stalin, y Uplistsije es una ciudad-cueva, uno de los asentamientos urbanos más antiguos de Georgia. Como tenía a Vardzia en mi itinerario, me salteé estas cuevas.

Kazbegui (Stepantsminda)

Kazbegui es la imagen que tenía en mi mente al pensar en Georgia: el monasterio en la cima de la colina con la cumbre nevada del monte Kazbegui en el fondo. Estaba ansiosa por hacer esta caminata. Puedes tomar un taxi, pero yo pensé que una vista tan espectacular como esta debe ser ganada.

El pronóstico anunciaba lluvia para esa tarde, así que tomé la primera marshrutka de Tiflis (desde la estación de Didube, 10 lari, 3 horas, sale cada hora desde las 8 AM), rápidamente dejé mi mochila en el hostal y comencé a caminar. El comienzo del camino está bien señalizado, justo al borde del pueblo, después de cruzar el río. Desde allí pasas por un pueblo aún más pequeño, Gergeti. Y ahí es donde comenzaron mis problemas. Me encontré con una pastora y sus ovejas. Señaló que esperara, pero no tenía idea de por qué. Estaba parada allí, esperando mientras revisaba el camino en mi teléfono cuando escuché a alguien gritar y una piedra pasó volando al lado mío. Miré hacia arriba y vi que la pastora desaparecía en una curva y un señor se dirigía hacia mí, gritándome y tirándome más piedras. Por supuesto, no podía entender una palabra de lo que dijo, pero me dio la impresión de que me estaba diciendo que no tomara fotos. Traté de explicarle que solo estaba mirando el mapa, pero los gritos fueron más fuertes y pude ver verdadera ira en sus ojos, así que simplemente corrí de vuelta hasta que lo perdí de vista. Me encontré con un hombre que llevaba turistas en caballos, así que decidí seguirlo. Al menos él podía hablar el idioma. Bueno, tomamos el mismo camino pero no había rastro del señor. Así que continué la caminata preguntándome si realmente sucedió o si estaba lo suficientemente cansada como para imaginarlo. Supongo que nunca lo sabré…

Bueno, la caminata fue agradable por un rato, hasta que me topé con un deslizamiento de tierra. No había forma de seguir por el sendero, así que el camino de autos era la única alternativa. Más largo y lleno de curvas cerradas, lo odié. Caminar sobre cemento no es algo que me guste, pero cuando esperas un día en la naturaleza, es aún peor. De todos modos seguí porque iba a caminar hasta el monasterio. Un minuto después comenzó a llover. ¡Maldita sea! Estaba desecha. Ya no quería más. Comencé el día mareada (no sé si fueron las 3 horas en las montañas o el hecho de que no dormí más de unas pocas horas –probablemente ambas), el camino me tenía molesta ¿y ahora lluvia? Los dioses del trekking estaban en mi contra. ¡Así que seguí adelante solo para molestarlos! Me demoré una hora y 40 minutos llegar a la cima. Me senté en una roca, estresada pensando en el camino de regreso, cada vez más enojada conmigo misma por no hacer más ejercicio para poder haber disfrutado esta caminata. Y luego, de repente, pensé que podría volver a haciendo dedo y usar la energía que me quedaba para ver el monasterio. Entonces me fui a explorar. La Iglesia de la Trinidad de Gergeti fue construida en el siglo XIV y se encuentra a 2170 metros sobre el nivel del mar. Las vistas son increíbles, pero es una pena que haya estado nublado y lloviendo. Estoy segura de que podría haber sido mucho más espectacular en un día despejado. ¡Ahora tengo la misión de regresar cuando haya mejor clima!

Gergeti Trinity Church, Kazbegi, Georgia
Gergeti Trinity Church, Kazbegi, Georgia


La region de Svanetia

Mestia

Desde Kazbegi tomé una marshrutka temprano en la mañana a Tiflis (10 lari, 3 horas), y luego otra a Zugdidi (20 lari, 6 ½ horas), desde donde se puede ir a Abjasia y a Mestia. También hay un tren nocturno, si no quieres pasar todo el día en un incómodo minibus. Me gusta sentarme en la ventana y disfrutar del paisaje, pero sé que no es para todos. En el camino pasas casi al lado de la frontera con el territorio separatista de Osetia del Sur, y quería verlo al menos en la distancia ya que no se puede visitar (por supuesto, solo vi campos verdes y montañas en el fondo, exactamente lo mismo que en el resto del viaje) . Si planeas con tiempo, busca la opción de volar. Hay vuelos baratos desde Tiflis (del aeropuerto de Natakhatari) a Mestia, pero tienden a agotarse rápidamente.

Border of South Ossetia, Georgia
La vista hacia Osetia del Sur

Pasé la noche en Zugdidi, para tomar la primera marshrutka a Mestia por la mañana (también estaba planeando una visita rápida a Abjasia, pero la frontera estaba cerrada en el lado georgiano). Conocí a 3 holandeses en el hostal y todos fuimos a cenar. Dos de ellos eran vegetarianos, por lo que con 3 de 4 decidimos compartir, de esa manera podríamos probar más platos. Preguntamos qué era típico georgiano y sin carne. El mesero parecía confundido e inmediatamente respondió «nada». Es curioso cómo la gente encuentra el concepto de vegetarianismo tan extraño. Ya había probado algunos platos, así que pregunté si no los tenían. Su respuesta fue sí, por supuesto que los tenemos. Después de pensar durante 10 segundos, se le ocurrieron varias opciones más. No hace falta decir que tuvimos un festín libre de crueldad (¡y super barato!). Mi punto era que la mayoría de la gente supone que la comida tiene que tener carne, sin darse cuenta de la cantidad de platos vegetarianos que comen, solo sin notar que no tienen carne.

A la mañana siguiente partí hacia Mestia. El sinuoso camino sube las montañas, rodeándote con cada tono de verde que puedas imaginar, perfectamente mezclado con rojos y amarillos. ¡Tienes que amar la primavera! Un río fluye por un lado, las altas cumbres se elevan por el otro. Cascadas por todos lados. De vez en cuando un pequeño y lindo pueblo. Es una carretera de montaña tan pintoresca que todo el viaje es perfecto, incluso si el día está nublado, como el que yo tuve.

Nico, un chileno que conocí en Irán me dijo que la mejor forma de describir Mestia es el ‘Pucón soviético’. Para los que no han visitado esta hermosa ciudad en el sur de Chile (¡definitivamente deberían hacerlo!), Pucón es la capital de aventura del país. Tienes esquí en invierno y escalada/rafting/rappel/etc en verano. La ciudad tiene un volcán de fondo y un río que la cruza. Está construida principalmente en madera. Y está llena de buscadores de aventuras y también de lo que los chilenos llamamos “zorrones”, chicos que pasan las noches bebiendo, las mañanas durmiendo y las tardes haciendo cualquier deporte que esté de moda en este momento. Por supuesto, con el dinero de papá. De todos modos, creo que Nico tenía toda la razón. Mestia es hermosa, rodeada de altas montañas y colinas con pinos, con el río Mestiachala que fluye en el centro de la ciudad. Es la capital de la aventura de Georgia. Y el ambiente es el mismo que en Pucón. Está lleno de buscadores de aventuras, y también de niños ricos alemanes y británicos que se emborrachan con chacha todas las noches, con el dinero de papá. La única diferencia son los edificios. El concreto reemplaza a la madera en esta versión de Pucón. Sientes lo cerca que estás de Rusia y cuánto influyó la Unión Soviética en este país.

También hay mucha historia en Mestia. Es la capital de la región de Svanetia, famosa por las torre de Svanetia erigidas principalmente entre los siglos IX y XII, y la sal de Svanetia, una mezcla de especias responsable del delicioso sabor de los platos de la región, que también fue un importante bien comercial histórico. La región está rodeada por cumbres de 5000 metros que están separadas por profundas gargantas cubiertas por bosques de pinos. El aislamiento extremo de la región, y el hecho conocido de que los Svanes eran guerreros feroces, le permitieron conservar una autonomía significativa hasta el siglo XIX, preservando su propia cultura y tradiciones mejor que en cualquier otro lugar de la región del Cáucaso

Un esfuerzo del gobierno para convertir Mestia en un centro de esquí de clase mundial está empezando a hacer que pierda su increíble personalidad, al menos un poco. ¡Así que ven rápido! Desde la escultura moderna de la reina Tamar, a la iglesia de San Nicolás que se ve fuera de lugar, y los nuevos edificios del centro de la ciudad… Es excelente ver dinero invertido, pero preservar la arquitectura y las tradiciones debería haber sido una prioridad. De todos modos, sigue siendo un lugar increíble para visitar, especialmente entre temporadas, donde hay gente pero no está lleno. En realidad, una de las cosas que me hicieron quedarme más tiempo de lo planeado fue que comienzas a sentirte como en una pequeña comunidad super rápido. Desde las personas que conoces en la marshrutka que te lleva a la ciudad, a las que conoces en el hostal, o en Laila (donde todos parecen comer y beber en la ciudad), o las que conoces haciendo trekking. Caminas por la calle saludando tanto a lugareños como a otros viajeros. La mayoría de ellos tienen la misma mentalidad, probablemente porque no son muchos los que vienen a estas tierras altas fuera de temporada. De todos modos, me encantó. Si no hubiera tenido otras paradas en Georgia (y Armenia) esperándome, me hubiera quedado mucho más tiempo.

Mestia, Georgia
Mestia, Georgia


Ushguli

Hay un trekking de 4 días que realmente esperaba hacer, pero tan pronto como llegué a Mestia, los locales me dijeron que era demasiado temprano en la temporada, ya que todavía había mucha nieve en los pases, por lo que sería peligroso si no eres profesional (lo cual claramente no soy). Así que me decidí por una marshrutka (viaje de ida y vuelta por 35 lari). El camino sube y baja colinas, pasando por docenas de pequeños pueblos llenos de torres y monasterios. La enorme cordillera del Cáucaso siempre te rodea.

Después de subir un par de horas, primero en un camino asfaltado en dudosas condiciones, luego en un camino de tierra, tropezamos con un problemita: un deslizamiento de tierra cortó el camino, y mientras intentaban arreglarlo, los autos no podían pasar. ¡Nos toca caminar! Los últimos 6 km, en un camino empinado. Algunas personas del grupo no estaban demasiado entusiasmadas con caminar en el barro, por lo que pararon una camioneta y los 10-15 que íbamos en la marshrutka nos subimos a la pick up. 20 minutos después llegamos a nuestro destino.

Ushguli es mágico. Cinco pequeños pueblos trepan la colina a lo largo del río (Murkmeli, Chazhashi, Chvibiani, Zhiviani y Lamjurishi, de 2060 a 2200 metros), y se han mantenido en el tiempo con sus torres y su orgullo. Dicen que son la aldea permanentemente habitada más alta de Europa, y representan a la Svanetia libre, ya que nunca han sido conquistados –como ellos dicen, «nuestra gente nunca ha tenido príncipes». Incluso el nombre cuenta esta historia: Ushguli proviene de georgiano ‘ushishari guli’, traducido como ‘corazón intrépido‘. La ciudad es Patrimonio de la Humanidad por la Unesco.

¡La gente es extremadamente amable! Todas las personas con las que pude hablar inglés me preguntaban si creo que su ciudad es hermosa. Un simple sí no era suficiente. El pueblo es fascinante. Es como retroceder en el tiempo. En muchos lugares del Cáucaso tienes esa sensación, porque los tiempos soviéticos se han dilatado. Pero aquí sientes que vuelves al siglo XII, cuando se construyeron las siete iglesias de Ushguli.

Ushguli, Georgia
Ushguli, Georgia
Ushguli, Georgia

La ciudad está custodiada por la cumbre más alta de Georgia, el monte Shjara (5193 m), lo que la convierte en el punto de partida para aquellos que se aventuran a subirlo. Desde Ushguli también puedes caminar por el valle hasta el glaciar Shjara (internet dice que toma alrededor de 6 horas cubrir los 8 km de ida y vuelta), pero, como mencioné, fui a principios de primavera y sin equipo no tenía sentido siquiera tratar. Así que me conformé con el mirador al comienzo del sendero, después del último pueblo. Aún así, ¡qué increíble manera de pasar un día en Svanetia, no te lo pierdas!

Ushguli, Georgia


La cruz sobre Mestia

En mi último día en la ciudad decidí probar mi resistencia. Muchas personas me recomendaron un trek a una cruz en la cima de la colina que domina la ciudad, donde las vistas deberían ser geniales: 360° a todo el valle y las montañas que lo rodean. Eran 800 metros de ascenso, así que pensé que iba a poder. Bueno, si leíste mi historia sobre Kazbegui, ¡olvídalo, olvídalo todo! No sé si fue porque no tenía presión o expectativas esta vez, o porque tuve una buena noche de sueño y un excelente desayuno antes de la caminata, pero simplemente puse un pie frente al otro, paré muchas veces a ‘tomar fotos’, y lo logré. ¡Y además disfruté muchísimo el trekking! Claro que me faltaba el aliento todo el tiempo, ¡pero es tan hermoso! Empiezas a dejar atrás la ciudad caminando al lado de un arroyo, el que en realidad estaba cubriendo el camino. A partir de ahí hay en un empinado ascenso a través de un bosque, donde tienes pequeñas ventanas hacia la ciudad cuando te das vuelta, mientras ves que se hace más pequeña. Las montañas alrededor son simplemente magníficas. No pude evitar pensar en lo increíble que sería poder escalarlas. Así, entre todos estos pensamientos, ¡llegué a la cruz! Maps.me decía que debería tomar 1 hora y 50 minutos, me tomó 2 horas y media.

Un pequeño refugio te espera con sombra para que descanses y disfrutes de un merecido panorama. Después de un montón de fotos y 30 minutos hipnotizada por el paisaje pensé en intentar subir más. La caminata continúa hacia los lagos Koruldi, pero escuché que todavía estaban cubiertos de nieve y que era imposible llegar tan temprano en la primavera. Caminé otro par de kilómetros y 100 metros de altura, y decidí parar en una cresta, donde las vistas eran increíbles y la nieve cubría la mitad de mis pantorrillas. El camino hacia abajo se sintió aún más empinado, pero llegué en una pieza y super orgullosa de mi logro 🙂

Para todos los detalles de esta caminata, recomiendo esta guía (en inglés).

Cross over Mestia, Georgia
Cross over Mestia, Georgia
Tan lejos como pude llegar… Amé cada segundo de este trekking! ❤️

La última noche en Mestia fui al cine con un grupo de personas que conocí los días anteriores. La película fue Dede, basada en una historia real que sucedió en Ushguli en los años 90, con actores locales. No podría haber sido más apropiada para terminar mi visita a Svanetia. Una cita de la película, y supongo que su mensaje, es «algunas tradiciones merecen ser preservadas, algunas no son buenas y es bueno dejarlas ir». Fue increíble verla después de visitar el pueblo, pero la recomendaría de todos modos para tener una idea de quiénes son estos guerreros Svanes.

Borjomi

Al regreso el clima estaba perfecto y el camino hacia el valle central del país fue aún más bonito que en el camino hacia arriba. Tomé una marshrutka directo a Kutaisi (25 lari, 5 ½ horas, a las 8AM) y desde allí tomé otra a Borjomi (8 lari, 3 horas, salen cada hora desde las 8AM a la 1PM). Iba a cruzar el país casi entero nuevamente. Georgia, en muchos sentidos, todavía se siente como un pueblo. Incluso en las autopistas ves vacas deambulando, sabiendo que los autos se detendrán, actuando como si fueran las dueñas del lugar (y tal vez lo son).

Borjomi se siente muy ruso, en el mal sentido. Puedes ver que la ciudad fue grandiosa durante el Imperio ruso, pero ahora está muy lejos de su antigua gloria. Los edificios son viejos y se están desmoronando. El principal atractivo del lugar son sus manantiales, desde donde se embotella el agua de Borjomi. A algunas personas les encanta, pero me pareció horrible. Lo que disfruté fue la vegetación. La ciudad está en una garganta rodeada de un bosque frondoso. Hay un teleférico en el parque central con hermosas vistas al valle. Cerca hay una reserva natural con infinitas posibilidades para practicar senderismo.

Borjomi, Georgia


Vardzia

En el siglo XII, la reina Tamar, una de las soberanas más queridas de la historia de Georgia (tanto que fue coronada como rey), ordenó la construcción de un monasterio en las montañas para proteger a los monjes que estaban siendo asesinados por los mongoles. Así nació Vardzia, un complejo de miles de grutas talladas en una montaña, 13 niveles, para ser exactos, todos interconectados, con túneles para tuberías de riego que llevaron agua potable a los habitantes, y con una notable iglesia en el medio. Un terremoto en 1283 hizo colapsar dos tercios de la construcción. Vardzia seguía siendo la casa de alrededor de 6000 monjes hasta el siglo XVI, cuando un ataque persa mató a la mayoría de los monjes y obligó al resto a huir. Desde entonces, el sitio ha estado abandonado.

El monasterio-cueva sigue en pie y es impresionante. Está tallado en las laderas del monte Erusheti, con vistas al río Kura. Todo el sitio es dramático –es difícil imaginar cómo en la época medieval se pudo construir algo tan intrincado y hermoso. El camino es claro –al final del complejo encontrarás unas escaleras muy muy largas que te llevarán de vuelta al nivel del suelo y a la entrada, así que piérdete explorando escaleras arriba y abajo, visita las bodegas, sorpréndete con los asombrosos alrededores, y aún más con el tesoro del sitio: la iglesia de la Dormición, que aún exhibe magníficos murales.

Vardzia, Georgia
Vardzia, Georgia
Vardzia, Georgia

Desde Borjomi estaba planeando tomar una marshrutka a Ajaltsije (4 lari, 1 hora, sale cada hora desde las 8AM) y luego otra a Vardzia (5 lari, 1 hora, sale a las 10:30, 13:00 y 15:00 – y extrañamente regresa en el mismo horario), pero el conductor se ofreció a hacer el mismo viaje ida y vuelta, deteniéndose también en los castillos de Rabati, Khertvisi y Tmogvi, por 20 lari, así que lo tomé. La entrada a Vardzia cuesta 7 lari.

Akhaltsikhe, Georgia
La fortaleza de Ajaltsije: el castillo de Rabati

Hora de irse

En lugar de regresar a Borjomi, le pedí al conductor que me dejara en Ajaltsije porque hay una marshrutka desde allí a Ereván, mi próxima parada (25 lari, 7 horas, diariamente a las 7 AM). El día anterior me dijeron que los boletos no se venden por adelantado, así que debería estar en la estación a las 6:30. A las 6:55 nos fuimos. Por primera vez en mi estancia en el Cáucaso, una marshrutka partió antes de lo previsto y con asientos disponibles. ¡Mis esperanzas de que Armenia traería puntualidad crecieron un montón! 🙂

El camino hacia la frontera es impresionante. Sé que es temprano, pero si vas a tomar este camino, ten una buena noche de sueño. Querrás mantenerte despierto para este viaje. Bueno, parte del camino es de tierra, y algunos partes asfaltados se sienten como si fueran de tierra, por lo que de todas formas no dormirías mucho. Vas al lado del río Paravani, en un valle, rodeado de verdes colinas. Todo el tiempo pensé en lo genial que sería hacer rafting en este río. Tiene algunos rápidos y saltos realmente bonitos. Está atento a las ocasionales fortalezas, cascadas y acantilados de la cima de la colina, y a extraños puentes (vi uno hecho de un viejo vagón de tren y otro sostenido por un viejo tanque al revés). En Ajalkalaki, el camino deja atrás el río y el valle se abre en un amplio prado verde. Las bajas pero nevadas cumbres comienzan a acercarse cada vez más a medida que te acercas a la frontera, mientras que el camino empeora más y más. Tienes que ir despacio en el barro, tratando de evitar los baches, pero el paisaje es tan hermoso que incluso se aprecia el ritmo tranquilo.

Salir del país fue tan rápido y fácil como entrar. Con un simple “gamarjoba” el oficial estaba sonriendo. Buscó la estampa de entrada, puso la de salida al lado y me dijo «buen viaje». Un “madlova” me ganó otra sonrisa, y eso fue todo. Dos semanas en Georgia pasaron demasiado rápido. Pero Armenia me esperaba…


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